【娛樂文化解答】為何美國媒體常說勇士漫畫的質量超過漫威與DC兩巨頭?這篇文章將清楚告訴你

投稿者:盟友粉專勇士漫遊誌 An Odyssey across the Valiant Universe

整天叫勇士好勇士棒,到底好在哪?有多棒?這次,完整告訴你!

現在叫做勇士娛樂 (Valiant Entertainment) 的第三大超級英雄品牌,前身為為八零年代末所成利的勇士漫畫 (Vlaint Comics),他們於 1991 年正式開始發行。之後於 1994 年被喝采娛樂 (Acclaim Entertainment) 收購並大規模轉型。最後喝采娛樂破產,勇士也再次沉寂。直到 2005 年被 Dinesh Shamdasani 與 Jason Kothari 所買下,正式成立:勇士娛樂。

2012 年勇士以《血衛(Bloodshot)》、《先驅者(Harbinger)》、《神弓手與阿姆斯壯(Archer & Armstrong)》,與《超時空戰神(X-O Manowar)》為重啟後的首波主打,就此逐步打下「美漫界最具聲望潛力股」的名聲!

那究竟勇士娛樂是為何得到各方媒體的盛讚?又有怎樣的特色?主要分為三點:精美規模、角色導向,和膽大創新。

[1] 精美規模
雖然「超級英雄」無法完全當作美漫的代名詞,但漫威與DC的市佔率總和卻已超過這市場的一半,因此他們常並稱「雙巨頭(the Big Two)」。相形之下,勇士的總體市占率幾乎還不到百分之一。

原因出在哪?

首先,漫威與DC之所以在市佔率上有如此雄厚的成績,一方面是因為角色多年來所累積的人氣,另一方面更因為其單月所推出的海量刊回數。舉例來說,兩者在今年六月的「單週」出版回數就各自超過了五十期。反觀勇士,面對雙巨頭的強大聲勢,勇士選擇了反其道而行:將每週的出版刊數壓在十本內!

勇士前執行長──Dinesh Shamdasani 曾說過「勇士的對手不是漫威與DC,而是華納與迪士尼」。所以他們不打腫臉充胖子,勇士選擇了蹣跚學步的策略,藉此使用「重質少量、慢步擴展、觸及多方」的三步驟去打造勇士的版圖。

第一步──「重質少量」:

勇士每個月所推出的刊數中,幾乎不會出現「單一角色多數刊」的形況出現。舉例來說,有位很喜歡蝙蝠俠(Batman)的漫迷走進了漫畫店造買今天出版的蝙蝠俠漫畫。他可能不只要買蝙蝠俠的同名主刊,連和他相關的《偵探漫畫》或和其他角色一起登場的拍檔刊物他可能也想看。

甚至再深入點,蝙蝠俠的團隊刊──《正義聯盟》他可能也要考慮──重點是他手頭或許只有足夠購買兩本的錢。更不用說如果恰巧遇上大型跨刊事件 (crossover event) 的窘境了!基本上在雙巨頭的行銷上,角色的人氣值幾乎等同你的登場頻率。有感漫畫迷每每面對此般窘境的內心掙扎,勇士才選擇「重質少量」,還給漫畫迷內心一個清淨。

來到了週三漫畫出刊日,你抱持著想看超時空戰神故事的期盼走進了漫畫店,望架上一看:只會有一本他的故事!再不然,頂多多了一本他有參與的大事件。你今天帶的錢下得輕鬆,且帶著一顆無憂無慮的心回家欣賞這禮拜的故事......。

第二步──「慢步擴展」:其實就是完善「重質少量」的策略,不急於將大量資訊塞給漫畫迷。這不僅可能對漫畫迷造成負擔,更可以造成漫畫迷的感覺疲乏,很快就對一個角色失去了興趣。除此之外,「慢步擴展」也讓勇士得以有足夠的時間進行長途規劃。

譬如:自2018年五月正式開始的勇士年度大事件──《先驅者戰爭2(Harbinger Wars)》自兩年前就開始利用刊物鋪陳,逐步邁向最後的全面開戰。然而,在此期間,其它刊物並未因此受到影響。與大事件無直接關連的角色,始終保持了一定的刊物獨立性,走著各自的劇情。

第三步──「觸及多方」:

勇士在 2005 年重新起步,但不取回「勇士漫畫」,而是用了「娛樂」這詞。象徵了將不再只專注在漫畫共同宇宙的建構,而是觸類旁通的拓展到其它領域!諸如:遊戲、網路劇、影集,抑或現正發展中的電影。

目前就與知名網路工作室──Bat in the Sun 合作,推出免費網路劇《忍者客大戰勇士宇宙(Ninjak vs the Valiant Universe)》。而由《玩命關頭》系列電影男星──馮迪索主演的首部勇士電影《血衛》也將開始製作,預計 2019 年上映,但除此之外更仍有不少改編計畫也都在規劃中。縱使如此,勇士仍不忘本業,專注打好漫畫共同宇宙的基礎。讓漫畫迷得以享受各類高質感的故事中,也不斷提供新進讀者入坑的機會!

勇士前首席總編──Warren Simons表示:勇士一直很注重每刊的「上手度」,希望想接觸勇士宇宙的讀者隨時都能找到機會加入。就我個人的閱讀經驗,他所說的的確不假。想接觸勇士其實很簡單:挑個你有興趣的角色,從他近期新出的刊物第一期開始看就行了!從 2012 年重啟至今,勇士出版的刊物幾乎都不超過三十期,只有於 2012 年出版的《超時空戰神》才有五十期,也是目前勇士重啟後連載最久的刊物)。而最大的原因就是為了粉絲!

[2] 角色導向

如果去仔細看各家媒體稱讚勇士的優點,「角色導向」肯定是「重質少量」外最被強調的一點!

超級英雄在美國已風行數十年,雙巨頭之外也出現了不少「應用」經典角色元素的「複製品」。勇士呢?有──外加你意想不到的特色!

先驅者,最常被認為是「勇士版變種人」,是勇士宇宙中天生擁有異能的超能力族群.所以「種族」往往是先驅者的最主要課題,更加上早期的的《X戰警》所探討的青少年的認同問題。不過,勇士在在探討先驅者時,盡量少了點X教授的大同教育元素,反而多了為建設先驅者烏托邦而擁有一所培育機構的革命者萬磁王。所以裡面的青少年反倒成立了反骨聯盟 (The Renegades)來藉此反強權、反社會,反一切違背自己價值觀的不公不義。

超時空戰神,姑且稱他是「勇士版美國隊長」好了。只不過他脾氣可沒美國隊長那樣好。一位活在五世紀的西哥德人(Visigoth),被外星人綁架後得到了一件宇宙最黑的超級裝甲。最終回到了地球,只不過回到的是「二十一世紀的地球」!差多少?沒差很多。只是因為眼見西哥德人長期受到羅馬人的壓迫,超時空戰神回到地球做的第一件事就是試圖夷平現今的羅馬,替自己的同胞討回公道,之後更獨挑「勇士版正義聯盟」──聯合戰隊(Unity)!

雖然我熱衷勇士,但我不否認你可以在這宇宙見到不少雙巨頭旗下經典角色的影子,但我也能以我看過其它超級英雄作品的背景跟你擔保-這些影子都不是成就勇士角色的重點!嚴格說來,真正成就他們獨一無二的特色,就是非常常難以用單純的英雄反派二元論去分別。

承我所舉的兩個例子。超時空戰神在正式加入聯合戰隊前可從沒想過要當什麼拯救世界的全民英雄。他一心只想為自己的族人出口氣,運用自己得來的能力保護西哥德人脫離其他族群的欺凌。

先驅者方面,被看作是「勇士版萬磁王」的原田東洋(Toyo Harada)認為先驅者是開啟未來世界的進化人種,但他並未因此而意圖將人類趕盡殺絕。他認為先驅者應該利用自己的能力帶動世界的進步,就像一位稱職的領導者引領團隊邁進一樣。所以他做了其他世界強權不願去做的事:拯救第三世界的國家!這讓他間接成為那些世界強權的眾矢之的;但在那些被原田東洋所整治的國家,他卻被看作成救世主般的存在!這也不禁令人反思~

類似於超時空戰神和原田東洋的例子還有很多,甚至也有幾乎跟英雄反派八竿子打不著的角色。譬如:神弓手與阿姆斯壯。一位極度虔誠且彬彬有禮的殺手(神弓手)和一位文采豐富的永生酒鬼(阿姆斯壯),從獵人與獵物的緊張關係變成勇士宇宙最基情四射的拍檔!

勇士除了努力建構出每一位角色、拍檔,和團隊的特色外,也妥善運用刊物與創作者。不同的創作者在不影響角色個人風格的情形下,能從不同的角度切入探討角色在勇士宇宙中的定位,也藉此帶出角色不同面向的特色。

譬如:忍者客 (Ninjak) 是名結合日本忍者與英倫特務的獨特角色,他在 2015 年由Matt Kindt 所編寫的同名刊物中,將魔法元素帶入故事裡,並補上了忍者客的童年過往。接著當 Christos Gage 於 2017 年接手忍者客,推出的《忍者-K)》則將焦點關注在如何引入忍者特務的組織──忍者計畫(Ninja Programme),將諜報元素重新帶回到了故事核心!在這些故事當中,作者並沒刻意去為忍者客營造一條通往「稱職英雄」的道路,而是關注在角色的本質,為此從別具特色的外在風格到各自存有的內心境遇才是故事發展重點。

每個角色都有各自的課題,這就是為何不少人在接觸了勇士一段時間後,會覺得這些角色是如此的貼近我們。因為他們跟我們一樣,自一開始就非完人!而那些讓他們不完美的點,是那樣的顯而易見甚至有些不堪......。

[3] 膽大創新

不是不可以,怕你受不起!

小而美的規模不僅讓勇士擁有不去隨波逐流的選擇權利,更讓他們有較大顆的心臟去挑戰那些大公司不敢輕易嘗試的東西。勇士雖然是以共同宇宙為主打,講求旗下宇宙的整合性,但相較雙巨頭勇士也留有更多的創作空間給旗下作者。

就舉前些年最引人熱議的「蝙蝠女俠婚姻事件」為例:2013年 J.H. Williams III與Haden Blackman 雙雙出走,因為就在他們將安排蝙蝠女俠迎取她的女友之際,竟被上層駁回了這個點子。

而DC的共同發行人──Dan Didio 的說法是「蝙蝠家族應該為了他人的福祉而犧牲自己的幸福」,並強調這個決定並非針對同志族群。但無可否認的是在我看來理由還是很瞎!但別以為漫威沒有,其實受限於迪士尼也是很多東西都不能講,為此在雙巨頭的圈子裡,類似創作者與管理階層的衝突事件也不是少數了。

所以我們除了能看到創作自由度在偌大體制下的限制,也能看到所謂「英雄」二字帶來的包袱是怎樣的沉重,相較之下,勇士當然可以讓角色結婚,同時也能讓你因為一些令人糾結的因素讓你跟愛人不得不分離。

在勇士近期的故事中,超時空戰神便因為兒子早夭的關係而與妻子分開,甚至還自我放逐了一段時間。最後回歸地球後,所見已是妻子和自己的好友生了個健康的寶寶!在勇士的圈子裡,這樣的劇情不需要被包裝在什麼特別的發行線或平行宇宙底下。只要你在進入勇士宇宙前,先放下你心中那衡量英雄反派的二元對立,用身而為人的角度就能去體會不只主角,甚至是配角的心境!

此外,因為過於龐大而複雜的宇宙觀,使得雙巨頭時不時就要利用大事件或各類重啟模式來重新整合旗下宇宙。反觀勇士,他們甚至大膽祭出「每年一次大事件」的策略!且每每大事件開始後,也不會無故讓其它刊物跟著連動。你一回我一回的像應酬場合一樣,什麼不相干的人都要來湊個熱鬧、刷個存在感。負責 2018 年年度大事件《先驅者戰爭2》的作者──Matt Kindt 更毫不諱言的直接了當表示自己恨透了這種複雜的大事件出版模式。

最後,講到共同宇宙就不得不提一下所謂的「領便當」套路了,不少死了又活,活了又死的例子不勝枚舉,曾經號稱「三位美漫真死者(註)」也近乎被打破。但勇士呢?他們只怕你心臟不夠強!自 2012 年宇宙重啟後,至今所發的便當不計其數。至於有誰被發,我就在此保留。只能先告知一點:勇士發便當的重點跟角色人氣度無直接關係。連團滅都做得出來的人,你只要擔心自己心志承受承受不起就好!

除了以上三點,勇士也強調「官方、粉絲、零售商(retailer)」三方的友好關係。在不少類似漫畫展的大型場合、攤位,甚至是網路上的社群媒體跟論壇,都能時不時見到創作者甚至管理階層的「身影」,與粉絲互動或回答問題。就算目前勇士已被中資公司──DMG 收購,且經歷了不少人事上的改組。但勇士現任執行總編(executive editor)──Joe Illidge 表示這樣的三方政策已經變成勇士為人所知的「特色」之一了,所以勇士將繼續把這樣的精神傳承下去!

講了這麼多?其實就是想利用這次的機會,向大家正式推薦勇士!目前Geek-Base站內也有不少勇士角色的介紹文章了(持續更新中),大家不妨從文章中去找自己有興趣的角色。然後,就如同我所說的:找一本漫畫,入坑吧!

註:曾經有過一說為「巴奇(Bucky)、傑森‧陶德(Jason Todd),和班伯(Uncle Ben)是美漫界三名真死者」。但如今巴奇已以冬兵(Winter Soldier)之姿重新活躍檯面,而傑森也以紅頭罩(Red Hood)的身份重振人氣。

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